¿Desde cuando tengo derecho a un abogado?

Enfáticamente, la Constitución Nacional (Art. 18 ) declara la inviolabilidad de la defensa en juicio de la persona y de los derechos. No puede ser quebrantada ni por el legislador ni por el tribunal. Aquí “juicio” equivale a todo el proceso penal desde su comienzo según la interpretación de siempre de la Corte Suprema de Justicia nacional. Puede advertirse en la evolución doctrinaria y legal una clara evolución hacia la idea operativa de que el derecho de defensa debe garantizarse a través de la amplia participación del defensor.

En esta inteligencia, los códigos modernos otorgan la facultad de contar con defensor desde el mismo inicio de los procedimientos, como lo hace el Código Procesal Penal nacional en sus artículos 72 y 73. El derecho a instituir defensor es de índole personal del imputado, pudiendo modificar su designación según lo entienda conveniente. Para aquellos supuestos en que no pueda o quiera efectuarlo, el Estado debe proporcionarle un defensor de oficio.

¿A que viene todo esto? A que se ha dictado otra gran decisión de la Corte Suprema de Estados Unidos. Esta vez fue en la causa Rothgery v. Gillespie County. El imputado debe ser defendido técnicamente en el proceso. Esto nos presenta la figura del defensor en el proceso penal. La cuestión debatida en el proceso que culminó con la sentencia de la causa Rothgery fue ¿desde cuando es obligatorio que el imputado tenga un defensor? Dicho de otra forma, ¿desde que momento el imputado tiene derecho al consejo legal de un defensor abogado?

Rothgery fue detenido. No tenía plata para nombrar a una abogado de confianza. Entonces requirió insitentemente que le neombraran uno oficial. Tardaron mucho en nombrarlo y mientras el seguía preso. No tenía plata para la fianza. Finalmente, le nombraron el defensor que en un rato, logró su libertad de culpa y cargo. Entonces enjuició a los que lo detuvieron erróneamente. Basó su pleito en dos precedentes “Brewer v. Williams” (1977) y en “Michigan v. Jackson” (1986). En ambos casos, sostuvo Rothgery, la Corte Suprema estableció que que desde el inicio mismo de los procedimientos judiciales existe derecho a la defensa técnica. ¿Cual es entonces el factor determinante del inicio del proceso penal? Cuando comienza la intervención del fiscal. Desde ahí comienza el proceso adversarial y el imputado tiene derecho aun defensor.

Rothgery argumentó que el “prosecutorial involvement test” es una mera declaración teorética que importa una ventaja para la fiscalía. ¿Por qué? Porque bien podría suceder que alguien sea detenido por la policía sin que exista actuación fiscal previa. Luego nunca tendría derecho a un abogado defensor -y podría estar encarcelado durante largos períodos- porque el fiscal no se ha involucrado en el conocimiento de la causa.

¿Que resolvió la Corte Suprema al respecto? Que el abogado defensor puede intervenir aún antes de que la causa llegue a un Tribunal judicial, ni bien el imputado sepa el cargo criminal en su contra y su libertad esté amenazada porque eso activa el derecho al asesoramiento legal. Y ese derecho no depende de acto alguno del fiscal o la policía.

¿Que pasa en Argentina? Para establecer la “primera oportunidad” se requiere que el tribunal de instrucción se invoque. Esto da vida ya a la imposición, la que se concertará cuando por primera vez el juez tome contacto con el imputado de cualquier modo, contacto que deberá provocarse inmediatamente. Recién allí se puede designar defensor.

Como vemos, la suma de estas cuestiones menores hacen a un sistema legal sólido y serio. Como el nuestro (?)

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