La Corte Suprema de EEUU redujo la condena a EXXON por punitive damages


Los Punitive damages son una institución del Common Law de origen británico. Son multas que se dan al demandante en un juicio -que paga el demandado para penarlo, para que aprenda para la próxima vez y/o para que los demás en su situación sigan su ejemplo-.

En Argentina, en cambio, un juez civil, en un proceso de esta misma naturaleza, puede condenar al demandado a pagar una indemnización compensatoria del daño causado, pero, por lo general, no puede imponerle sanciones.

Existen casos en los que la Corte de Estados Unidos ha puesto coto a los punitive damages. En BMW of North America, Inc. v. Gore (116 S. Ct. 1589 (1996), un caso de Punitive damages en derecho contractual, el vendedor demandado había vendido a la compradora demandante un
automóvil nuevo sin informarle de que había sido parcialmente repintado. Se dijo que era claramente exorbitante dados el reducido grado de reprochabilidad de la conducta del demandado y la proporción de 500 a 1 entre una indemnización de 2,000,000 de dólares y un daño real de 4,000 dólares. El Tribunal estableció tres criterios muy generales para valorar la constitucionalidad de un veredicto de Punitive damages:
a) El grado de reprochabilidad de la conducta del demandado.
b) La razonabilidad de la relación entre el importe de los Punitive damages y la indeminización.
c) El alcance de las sanciones penales establecidas por las leyes para conductas comparables.

Esta semana la Suprema Corte Federal de Estados Unidos, redujo la condena de 5 billones de dólares por punitive damages en contra de ExxonMobil a 500 millones de dólares. El hecho por el que se condenó a la empresa fue un derrame de 11 millones de galones de petróleo en Alaska en 1989. Debe recordarse que Exxon permitió que el capitan que comandaba el buque fuera alcohólico, que en la noche del desastre se tomó cinco vasos dobles de vodka. El daño ambiental causado por este hecho fue el peor de la historia de los Estados Unidos y todavía afecta a los pescadores de Alaska hoy día. ¡Hay que tener ganas de ir a pescar a Alaska!, pero bueno, a los muchachos fishermen los pertuba EXXON a casi 20 años del desastre porque les obliga a sacar peces empetrolados (?).

De todas formas, la sentencia no permite extraer una regla clara sobre cuando se viola el debido proceso del multado por punitive damages. Habrá que ver como sigue evolucionando esta Jurisprudencia.

¿Y Argentina? No existen punitive damages aquí. Si usted, por ejemplo, tiene una revista, inventa una historia se sexo, drogas y alcohol entre una diva y el oso polar del Zoo (?), probablemente venda millones de ejemplares de la revista. Sin embargo, cuando sea demandado por los batalladores abogados de la diva, la condena nunca va a superar las ganancias que usted obtuvo. Con lo cual, podemos afirmar sin ambages, que el derecho argentino auspicia los ilícitos lucrativos.

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